17 de mayo de 2019
17.05.2019
Astronomía

Un 'impactador oscuro' causa estragos en el confín de nuestra galaxia

"No podemos compararlo con ningún objeto luminoso observado", aseguran los investigadores

17.05.2019 | 20:16
Recreación de la Vía Láctea.

La evidencia dinámica de un denso 'impactador oscuro' ha sido identificada a partir de una serie de agujeros en la corriente estelar más larga de nuestra galaxia, GD-1.

"Es una bala densa de algo", dijo Ana Bonaca, investigadora del Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian, que presentó su hallazgo en la conferencia de la American Physical Society en Denver.

Las corrientes estelares son líneas de estrellas que se mueven juntas a través de las galaxias, a menudo originadas en pequeñas manchas de estrellas que colisionaron con la galaxia en cuestión. Las estrellas en GD-1, remanentes de un "cúmulo globular" que se hundió en la Vía Láctea hace mucho tiempo, se extienden en una larga línea a través de nuestro cielo.

En condiciones normales, la corriente debe ser más o menos una sola línea, extendida por la gravedad de nuestra galaxia, dijo Bonaca en su presentación. Los astrónomos esperaban una única brecha en la corriente, en el punto donde estaba el cúmulo globular original antes de que sus estrellas se alejaran en dos direcciones. Pero Bonaca demostró que GD-1 tiene una segunda brecha. Y esa brecha tiene un borde irregular, una región que Bonaca llamó el "espolón" de GD-1, como si algo enorme se hubiera lanzado a través de la corriente no hace mucho, arrastrando estrellas a su estela con su enorme gravedad. GD-1, al parecer, fue alcanzado con esa bala invisible.

"No podemos compararlo con ningún objeto luminoso que hayamos observado", dijo Bonaca a Live Science." Es mucho más masivo que una estrella ... Algo así como un millón de veces la masa del sol. Así que simplemente no hay estrellas de esa masa. Podemos descartar eso. Y si fuera un agujero negro, sería un agujero negro supermasivo del tipo que encontramos en el centro de nuestra propia galaxia ".

No es imposible que haya un segundo agujero negro supermasivo en nuestra galaxia, dijo Bonaca. Pero esperaríamos ver algún signo de ello, como llamaradas o radiación de su disco de acreción. Y la mayoría de las galaxias grandes parecen tener un solo agujero negro supermasivo en su centro.

Un gran grupo de materia oscura


Sin objetos gigantes y brillantes visibles alejándose de GD-1, y sin evidencia de un segundo agujero negro supermasivo oculto en nuestra galaxia, la única opción obvia que queda es un gran grupo de materia oscura. Eso no significa que el objeto esté definitivamente, 100%, absolutamente hecho de materia oscura, dijo Bonaca.

"Podría ser que sea un objeto luminoso que desapareció en algún lugar, y se esté escondiendo en algún lugar de la galaxia", agregó.

Pero eso parece poco probable, en parte debido a la gran escala del objeto.

"Sabemos que tiene de 10 a 20 parsecs [30 a 65 años luz] de ancho", dijo. "Sobre el tamaño de un cúmulo globular".

Pero es difícil descartar por completo un objeto luminoso, en parte porque los investigadores no saben lo rápido que se movió durante el impacto. Puede haber estado moviéndose muy rápido, pero no tan pesado como se esperaba, una verdadera bala oscura, dijo Bonaca. O podría haber estado moviéndose más lentamente pero siendo muy masivo, una especie de martillo oscuro. Sin una respuesta a esa pregunta, es imposible estar seguro de dónde habría terminado.

Hasta ahora, el descubrimiento de Bonaca es único en su género, tan nuevo que aún no se ha publicado en una revista revisada por pares (aunque fue recibido con aprecio por la multitud de físicos en la prestigiosa conferencia).

Para lograrlo, se basó en los datos de la misión Gaia, un programa de la Agencia Espacial Europea para mapear miles de millones de estrellas en nuestra galaxia y sus movimientos a través del cielo. Formó el mejor catálogo existente de las estrellas que parecen ser parte de GD-1.

Bonaca reforzó esos datos con observaciones del Telescopio Multi Mirror en Arizona, que mostraba qué estrellas se estaban moviendo hacia la Tierra y cuáles se estaban alejando. Eso ayudó a distinguir entre las estrellas que realmente se movían con GD-1 y las que coincidían vistas en el cielo de la Tierra. Ese esfuerzo produjo la imagen más precisa de GD-1, que reveló la segunda brecha, el espolón y una región previamente invisible de la corriente estelar.

Bonaca quiere hacer más proyectos de mapeo para revelar otras regiones del cielo donde algo invisible parece estar golpeando estrellas. La meta, dijo, es eventualmente mapear grupos de materia oscura en toda la Vía Láctea.

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