Investigación médica

Cuando el colesterol 'bueno' es malo

Un estudio concluye que un incremento del llamado colesterol 'bueno' puede ser negativo para nuestra salud

13.03.2016 | 02:58
Arteria atascada por colesterol
Arteria atascada por colesterol

La máxima médica generalmente aceptada de que el colesterol HDL (HDL-C) elevado es "bueno" ha sido ahora anulada por un estudio internacional multicéntrico, dirigido por investigadores de la Escuela de Medicina Perelman de la Universidad de Pensilvania, Estados Unidos.

El colesterol es una sustancia grasa natural presente en todas las células del cuerpo humano necesaria para el normal funcionamiento del organismo. Estamos acostumbrados a oir hablar de colesterol bueno y colesterol malo, pero son la lipoproteínas quienes definen esa caracteristica.

Así, las de baja densidad (LDL), son las encargadas de transportar nuevo colesterol desde el hígado a todas la células de nuestro organismo. Mientras, que el de alta densidad (HDL) recoge el colesterol no utilizado y lo devuelve al hígado para su almacenamiento o excreción al exterior a través de la bilis.

Por tanto, como recuerda la Sociedad Española de Cardiología, se puede hablar de dos tipos de colesterol. El malo que al unirse a la partícula LDL se deposita en las arterias y el bueno que al unirse a la partícula HDL se terminan destruyendo.

Sin embargo, parece que no siempre es así, los investigadores han demostrado que un incremento del HDL-C por causa genética puede en realidad ser "malo", señalando que una mutación específica en un gen que codifica una proteína receptor de la célula que se une al receptor de HDL evita ponerlo en funcionamiento.

La mutación causa un aumento del riesgo de enfermedad coronaria, incluso en presencia de niveles elevados de HDL-C o colesterol "bueno", como se revela en un artículo sobre este trabajo que se publica en la revista 'Science'. Investigaciones anteriores plantearon la posibilidad de que el HDL podría no ser tan protector contra la enfermedad cardíaca como generalmente creen los cardiólogos, especialmente después de varios ensayos clínicos de medicamentos de HDL que mostraron pocos o ningún efecto.

"La idea sobre el HDL se ha cambiado recientemente por el concepto de que no puede proteger directamente contra todas las enfermedades del corazón", destaca el autor principal, Daniel J. Rader, jefe del Departamento de Genética. "Nuestros resultados indican que algunas causas del HDL elevado realmente incrementan el riesgo de enfermedades del corazón. Esta es la primera demostración de una mutación genética que eleva el HDL, pero aumenta el riesgo de enfermedades del corazón", añade.

Rader y sus colegas secuenciaron las regiones modificadoras de lípidos de los genomas de 328 personas con HDL marcadamente alto (junto con un grupo de control con HDL bajo) para identificar las causas genéticas de HDL alto. Uno de los genes en los que se centraron fue SCARB1, que codifica el receptor Scavenger B1 (SR-B1), el principal receptor de HDL en las superficies celulares.

En el curso de esta secuencia, identificaron a una persona sin ninguna función de SCARB1, lo que se caracteriza por un nivel extremadamente alto de HDL-C de alrededor de 150 mg/dl, mientras que el nivel normal es de aproximadamente 50 mg/dL. El sujeto tenía dos copias de una mutación SCARB1 llamada P376L, que el equipo mostró que provocó una ruptura de la función del receptor de HDL.

Entre los muchos enfoques que tomaron, los investigadores generaron células madre pluripotentes inducidas (iPSCs) de la persona con deficiencia en SCARB1, las utilizaron para crear las células del hígado y mostraron que estas nuevas células tenían una profunda reducción de su capacidad de absorber el colesterol HDL. "Esta mutación impide que el receptor llegue a la superficie celular donde tiene que estar situado con el fin unirse y coger HDL --explica Rader--. Esta interrupción en el trabajo del receptor se debe a errores en su plegamiento y procesamiento durante la síntesis de proteínas".

Volviendo a los otros genomas secuenciados, los científicos fueron capaces de demostrar que las personas que realizan una sola copia de la mutación P376L en SCARB1 tienen niveles significativamente más altos de HDL-C. A partir de esto, Rader y sus colegas tuvieron un presentimiento, basándose en su conocimiento de la función SCARB1 y estudios previos en ratones, de que tener la mutación P376L SCARB1, a pesar de aumentar el HDL, paradójicamente podría elevar el riesgo de enfermedades del corazón.

Una variante genética rara

Al trabajar con otros investigadores de todo el mundo, el equipo de Penn fue capaz de mostrar exactamente lo que había supuesto. "Esta variante SCARB1, aunque es rara, es sólo lo suficientemente frecuente para permitir preguntarnos acerca de su efecto sobre el HDL y la enfermedad del corazón en las personas con una sola copia de la mutación", destaca Rader.

El equipo de Penn y sus colegas planean caracterizar y evaluar otras mutaciones SCARB1 por su relación con los niveles de HDL y la enfermedad cardiaca. Otros genes también pueden tener efectos similares. "Con el tiempo es posible que queramos realizar pruebas genéticas en las personas con HDL alto para asegurarnos de que no tienen mutaciones --como ésta que elevan el riesgo de HDL, pero no protegen contra, o incluso pueden aumentar, la enfermedad cardiaca", adelanta Rader.

Dado que la mutación P376L en SCARB1 parece ser específica de las personas de ascendencia judía Ashkenazi, las pruebas en este grupo étnico podrían ser particularmente importantes. Rader sugiere que un enfoque terapéutico para aumentar la expresión o actividad de SCARB1 podría ser una nueva manera de reducir el riesgo de enfermedades del corazón a pesar de que reduciría también los niveles en sangre de HDL.

"El trabajo demuestra que los efectos protectores de HDL son más dependientes de su funcionamiento que simplemente el hecho de que esté presente --concluye Rader--. Todavía tenemos mucho que aprender acerca de la relación entre la función de HDL y el riesgo de enfermedades del corazón".

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